本文来自微信公众号“有牛财经”(yncj_cn),作者:黑桃与长剑

一直以来,特斯拉&SpaceX CEO埃隆·马斯克(Elon Musk)的“星链计划”都被全球科技界视为先驱者般的存在,对于那些地广人稀、自身又难以(或是不想)负担卫星组网成本的国家和地区来说,它们几乎没有拒绝星链的理由。一个例子是,今年3月4日,SpaceX就为乌克兰发去了一整车星链用户终端,并宣布将在该国正式启动星链互联网服务。

但另一方面,对星链持有排斥心理的市场也不少,欧盟就是其中之一。

就在星链正式落地乌克兰的两天后,SpaceX与游说团体Policy Impact Partners一同向英国下议院科技委员会提交了一份文件。SpaceX在这份文件中提到,欧盟很可能会给予自家卫星宽带互联网系统以优待,这将使“其他”运营商在竞争中处于不利地位。

马斯克加速游说脚步,但欧盟和英国仍在“逃离”星链-牛科技

图片来自Yandex

SpaceX警告称,欧盟对某些卫星互联网服务的直接或间接资助有可能带来利益冲突,并将在英国产生连锁效应。“这不仅会影响欧盟内部卫星互联网服务市场的竞争,更重要的是,一旦替代服务受到排斥,英国消费者为此付出的成本可能会更高。”

事实上,欧盟对自有卫星互联网服务的发力早已是公开的秘密。早在2020年底,欧盟就签署了一项类似于星链的近地轨道项目,将为欧洲的政府相关机构提供安全的安全通信,还可以为偏远地区提供卫星网络服务。欧洲国家希望共同斥资60亿欧元(约73亿美元)来打造一个属于自己的卫星网络项目,以改变目前欧洲在卫星网络上落后的局面。

“星链已经过于庞大,马斯克一个人就拥有世界上一半的在用卫星——事实上,他正在制定规则,而欧洲的反应还不够快。”接受英国《金融时报》采访时,欧洲航天局局长约瑟夫・阿施巴赫(Josef Aschbacher)曾如此评价星链的快速扩张。他认为,星链发射的成千上万颗通信卫星将挤压竞争对手,使得它们的扩张空间大大缩小。

马斯克加速游说脚步,但欧盟和英国仍在“逃离”星链-牛科技

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欧盟的动作也反映了一个事实——科技巨头们对太空的连续染指并没有那样讨人喜欢。有不少业内人士曾表示质疑,称SpaceX、亚马逊等巨头或许会利用卫星网络为自己创造竞争优势,就像当年Facebook的Internet.org合作计划那样,在印度等地区的服务中将竞争对手的网站排除在外。这实际背离了各种组网项目诞生的初衷:实现全球互联网普遍覆盖的理想。

或许正因如此,马斯克才会对已经脱欧的英国市场虎视眈眈,甚至直接派出游说队伍。但问题在于,英国政府对星链计划大开绿灯的几率同样渺茫。

或许是受到了欧盟诸多邻邦的影响,英国近些年来也在太空组网计划上动作频频。2020年7月,英国政府投资机构向濒临破产的卫星初创公司OneWeb出资5亿元,拿下后者45%的股份,与印度电信运营商Bharti Global并列为OneWeb最大股东之一。交易完成后,OneWeb的商业和卫星运营业务会交由Bharti Global负责,而销售事宜最终则由英国政府做决定——这意味着,英国将有权决定哪些国家可以使用OneWeb的技术与服务。

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英国对OneWeb的收购不难理解。一方面,英国意图借此弥补脱欧后可能被排除在“伽利略”(Galileo,欧盟的卫星导航系统)之外的缺憾;另一方面,作为全球航天工业大国之一,英国显然不愿意将这一重要设施交予硅谷科技巨头之手,而OneWeb又恰好是一家英国本土公司(其总部位于伦敦)。两情相悦之下,一笔交易就这样完成了。

“接入全球卫星网络后,我们将有能力为全球数百万人提供宽带连接,其中许多人是第一次使用互联网;这笔交易也将为我们提供一个机会,进一步发展我们先进的制造技术。”完成对OneWeb的收购后,英国商务部长阿洛克·夏尔马(Alok Sharma)在一份声明中如是说。

作为全球最早的卫星初创企业之一,OneWeb曾是资本市场上的宠儿,曾获得软银等巨头的数十亿美元注资。值得一提的是,它还曾向美国联邦通信委员会(FCC)提出过4.8万颗卫星的巨量发射需求,超出了马斯克为星链规划的4.2万颗目标。

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即便OneWeb在2020年因为成本和难以商业化等原因而破产,它仍然有着属于自己的技术沉淀和资源积累,只是在一些方面需要改进。国内卫星创企“九天微星”副总裁李源接受媒体采访时就曾提及OneWeb,认为供应链问题是其先前破产的一个教训。

“OneWeb在涉及供应链的环节需要与空客等供应商讨论,模式较为传统,其成本也会高出很多;而SpaceX采用跨供应链甚至是新供应链,通过垂直整合的纯自研模式,有效降低了火箭和卫星的成本。”李源接受采访时如是说。

可以想见,获得英国政府扶持的OneWeb今后在资金、供应链等问题上将得到缓解,展开广泛布局将不再是梦想;海峡的另一端,欧盟也在新计划的指引下缓步前行着。而放眼欧洲之外,我们可以看到国内近些年来涌现出的众多商业航天公司——星河动力、微纳星空、星途探索等;此外,俄罗斯、韩国、卢旺达等国都在卫星组网计划上有所动作。随着“国家队”们对太空项目布局逐渐加速,SpaceX成为卫星领域唯一霸主的野望,恐怕也要大打折扣了。

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