来自国外媒体的报道,太空探索技术公司SpaceX CEO埃隆・马斯克(Elon Musk)在近日宣布,旗下的“星链”(Starlink)卫星互联网服务将于今年10月结束Beta 测试,这也预示着星链Starlink的商业化运营迈向关键的一步。

Beta测试结束,星链网络即将全球覆盖

马斯克旗下SpaceX公司总裁Gwynne Shotwel 在今年6月底曾表示,Starlink卫星系统(星链计划)预计将在今年9、10月份提供连续的全球覆盖。

5月底,SpaceX猎鹰9号火箭将第29批星链卫星成功送入轨道并顺利返回,至此整个星链计划已经成功部署了约1800颗卫星,据悉这批卫星在9月份已经顺利进入预定轨道后,Starlink卫星系统已经能够带来持续的全球覆盖能力。

目前,星链网络已经在美国、澳大利亚、新西兰和欧洲等11个国家和地区运营其测试版,官方收费标准显示,使用这项卫星宽带服务的月费为99欧元/美元。随着Beta 测试的正式结束,下一步将着手位全球用户提供服务。不过对于各国居民来说,想要使用Starlink卫星网络服务取决于该服务是否获得了所在国电信部门的批准。

即使有SpaceX发射技术的支持,部署庞大的Starlink卫星也将是一个夸张的成本,马斯克此前透露,星链计划的整个卫星网络部署成本大约为100亿美元。

Starlink卫星网络服务能否最终服务全球,还取决于各国电信部门的态度。在卫星网络项目上,马斯克也将面临更多的竞争对手。去年底,欧盟已经签署了一项类似于“星链”的近地轨道项目,将为欧洲的政府相关机构提供安全的安全通信,还可以为偏远地区提供卫星网络服务。欧洲国家希望共同斥资60亿欧元(约73亿美元)来打造一个属于自己的“星链”卫星网络项目,以改变目前欧洲在卫星网络上落后的局面。

此外,随着OneWeb第8批通信卫星升空,其累计在轨卫星数量已经达到254颗,占OneWeb计划的648颗低轨卫星总数的近40%,覆盖地区包括了英国、阿拉斯加、北欧、格陵兰岛、北冰洋和加拿大等地区。

超越5G、淘汰宽带?

Starlink卫星网络服务速度能有多快?不久前一位用户在 Twitter 上分享了其在德国境内的测试结果,可知其下载速率飙到了649Mbps,超过了我们在美国看到的其它测速结果。649Mbps的速度对于私人用户来说确实比较可观。

大多数情况下,测试用户的网速都在SpaceX给定的网速范围内,即50Mbps至150Mbps之间。以150Mbps的网速而言,也已经超过美国95%的宽带连接。

SpaceX今年8月初曾表示,“星链”卫星互联网服务已在12个国家拥有约9万用户。此外,“星链”在全球还拥有超过50万份的订单/定金。根据测速网站Speedtest上个月曾发布报告称,“星链”卫星互联网服务的速度已经达到固定宽带的水平,在加拿大、新西兰和英国等市场,“星链”互联网服务的速度要远高于固定宽带。

随着星链网络即将全球覆盖,马斯克对该项目的信心甚至超过了5G和宽带。但实际上,当前星链网络在技术上仍然无法达到5G和宽带的水平。

首先在数量上,4万个Starlink卫星远远无法满足大规模的使用,而且在使用环境上,用户的设备并不能直接与卫星连通,还需要配套的接收转换设备。在5G基站数以百万计的时代,星链卫星即使能够全球覆盖,在使用人数上也有限制。至于无人驾驶、远程手术、工业互联网等更加苛刻的环境,几乎没有落地的可能。

星链计划对于太空环境的威胁也不能忽视,此前哈弗大学史密森尼天体物理学中心天文学家乔纳森 · 麦克道威尔(Jonathan McDowell)表示,根据他的追踪研究,目前在SpaceX发射的“星链”互联网卫星中,只有97%的卫星推进器还在起作用,而大约有3%的星链网络中的卫星已经失效。而这些失效的卫星就像垃圾一样随意漂浮在太空中,将对其他的在轨设备产生无法预料的影响。

卫星网络价值几何?

此前OneWeb经历破产重组后快速的重新获得韩华Systems等公司的投资,间接证明了资本对于卫星网络市场的价值仍然有很多希望。

在卫星网络的投资上,连软银也不得不吃”回头草“,OneWeb在破产前累积融资的34亿美元当中,来自软银的投资就高达20亿美元,而在破产重组后软银只保留住小部分股权。不忍放弃卫星网络赛道的软银于今年年初再次向OneWeb注资3.5亿美元,并获得OneWeb一个董事会席位。

无论是星链、OneWeb还是其他近地轨道网络项目,本质都是全天候、全天时、全球覆盖的高速卫星互联网星座,为用户提供上网和通信为主的数据服务。在传统通信手段无法覆盖的地方,卫星网络有着天然的优势,特别是在当前信息爆炸的时代,卫星网络被认为是很有前景的赛道。

发射技术的提升和卫星制造成本的下降使得卫星网络全球覆盖变得不再遥远。SpaceX领导层此前估计星链的建设成本超过100亿美元,但同时也认为该网络每年将给公司带来高达300亿美元的收入,即使是目前全球瞩目的SpaceX火箭发射业务在赚钱上也不能与前者相比。

组建全球覆盖的卫星网络对资金、频段轨道资源获取和卫星制造能力均有很高的要求,这也注定了只有少数公司才有能力开展这项业务。特别是在竞争激烈的低轨星座领域,后来者的难度远比前者更高。在真正的全球卫星网络覆盖来临之前,卫星网络仍将是资本很好的选择目标。

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